ニュース&コラム | 2021-07-02

不足する半導体分野にベンチャー企業が参入

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Chris Metinko June 3, 2021

世界的なコンピューターチップの不足は、ノートパソコンやスマートフォンのメーカーに頭痛の種をもたらしているだけではありません。また、次の大きなソフトウェアやソーシャルアプリに注目する投資家からは敬遠されがちな分野にも、多額のベンチャーキャピタル資金が投入されているようです。

今年はすでに、チップメーカーや設計会社が大規模なベンチャー資金を調達していますが、これはさまざまな要因が重なって業界が混乱しているためです。

4月には、カリフォルニア州パロアルトを拠点とするハードウェアおよび統合システムの開発会社である SambaNova Systems が、50億ドル以上の評価額で6億7,600万ドルのシリーズDを調達しました。同月、カリフォルニア州マウンテンビューを拠点とするAIチップメーカーの Groq は、Tiger Global ManagementとD1 Capitalが共同で実施した3億ドルのラウンドをクローズしました。また、5月20日には、トロントを拠点とするスタートアップのチップデザイナーの Tenstorrent が、10億ドルの評価額で2億ドルを調達したことを発表しました。

業界関係者によると、このような新たな関心が寄せられているのは、自動車など、これまでシリコンをほとんど必要としなかった新しい業界からの需要の増加や、COVID-19のパンデミックによる不確実性によってもたらされた不足に業界が取り組む一方で、AIを中心としたデータ量の多い新しい作業負荷に対応できる、これまでとは異なる設計のチップを見つけようとしているためだと述べています。

世界的なチップの供給不足は非常に深刻で、政府の最高レベルにまで達しています。3月、Joe Biden大統領は、2兆3,000億ドルのインフラ投資計画のうち500億ドルを、半導体の供給不足だけでなく、将来的なチップのサプライチェーンを強化するために、より多くの研究開発を米国内に誘致することに充てると発表しました(最新のファウンドリを米国内に建設する可能性もあります)。

サプライチェーンの変化

不足している製品が話題になっていますが、チップに詳しい人によると、これは半導体業界では当たり前のことだそうです。

「不均衡という考え方は、今に始まったことではありません。」とTeslaの元幹部で、現在はパロアルトに拠点を置くEclipse Venturesのパートナーであり、Tenstorrentに投資したGreg Reichow氏は言いました。「昔からこのような状態だったのです。」

Reichow氏は、需要と供給の均衡は、チップの世界では一時的にしか達成されないものだと述べています。TSMCやSamsungのような大規模ファウンドリの台頭は、この分野に価格低下をもたらした一方で、繊細なサプライチェーンのリスクを増大させたと彼は言います。

「柔軟性に欠けるチェーンを作ってしまった。」とReichow氏は述べています。

現在、業界に投入されている資金は、少しでも柔軟性を持たせようとするものです。新しいファウンドリが一夜にして出現することはないので、より最適化されたチップによってデバイスやアプライアンスに必要な数を減らすことができるため、チップの設計に焦点が当てられるようになっています。

データとAIの増加

英国の半導体企業Arm Holdingsがスポンサーを務めるアーリーステージに特化したVC、ARM IoT Capital Partnersの投資マネージャーであるRoger Hsu氏は、現在のコンピューティングアーキテクチャの転換には3つの要因があると述べています。世界に存在する膨大な量のデータ、より多くのデバイスが互いに接続されていること、そして、よりスマートで効率的なチップの必要性に拍車をかけているAI/機械学習です。

「今日私たちがよく知っているように、1年間に生成されるデータ量は、過去10年間の総データ量よりも多いのです。」と彼は言いました。「コンピューティングアーキテクチャは(1970年代または1980年代に)より一般的な目的のために開発されたものであり、処理、ストレージ、データ送信のいずれにおいても、このような膨大な量のデータを想定して構築されたものではありませんでした。これは毎年指数関数的に増加していきます。」

このような変化は、ソフトウェア層だけでは対応できず、半導体の基本的なハードウェアレベルを調整しなければならないとHsu氏は言います。

「だからこそ、多くの企業が、そしてインターネット業界の巨人や自動車メーカーでさえも、半導体とはそれほど直接的な関係がないと考えていた人々が、最近ではシリコンパートナーを構築したり、独自のチップを作り始めたりしているのです。」と彼は付け加えました。

Apple、AMD、Tesla、Intelなどで活躍し、現在はTenstorrentのCTO兼社長を務めるトップチップデザイナーのJim Keller氏は、COVID-19がサプライチェーンを混乱させたことは間違いないが、業界が直面している大きな問題の1つは、必要とされるワークロードの変化であると同意しました。

数十年前に設計されたチップは、今日のAIや機械学習の進化を想像していなかったサーバー用に設計されており、次世代のワークロードへの対応に問題が生じています。そのため、より多くの計算能力とより多くのチップが必要となり、チップ不足の原因となっています。

「ワークロードが変化しているだけです。」とKeller氏は述べています。「かつては、Intelのチップで十分でした。しかし、AI/MLでは別のものが必要になります。」

「AIの波は非常に広範囲に渡っています。」とReichow氏は付け加えました。

新しい産業

今日の世界では、より高度なコンピューティングのために、より多くのチップが必要とされていますが、シリコンを必要とする産業も幅広く拡大しています。

「自動車メーカーがチップを必要とするとは誰が思うだろうか?」とReichowは冗談を言いました。

シリコンを中心としたファブレスデザインハウスである台湾の eYs3DMicroelectronics は、先月、ARM IoT Capitalなどの戦略的パートナーから700万ドルのシリーズAを調達し、爆発的に成長しているロボット産業向けのチップ設計を推進しています。

eYs3Dの最高戦略責任者であるJames Wang氏によると、パンデミックが始まって以来、企業が労働力不足に対処しようとする中で、清掃ロボットの市場だけでも20%から30%の成長を遂げているとのことです。また、ロボットなどの市場が拡大していることで、この分野に目をつけたベンチャーキャピタルも増えていると言います。

「全体的に見て、ベンチャーキャピタルはこの分野に注目しています。」と彼は言いました。「ロボットや顔認識など、非常に多くの新しい市場があります。」

ハードウェアへの投資を長年続けてきたReichow氏は、ほんの5年前までは、半導体業界は投資家にとって「かなり孤独な分野」だったと語りました。しかし、最近では、「フロンティアテック」や 「ディープテック」と呼ばれるものが急増していると言います。

「人々は、インフラストラクチャにおける次の大きな変化を求めているのです。」と彼は言いました。

Wang氏は、世界最大のハイテク大手の一部がシリコンを探していることから、投資家はこの分野に大きな可能性を見出していると言います。Amazonは、コンピューティングとロジスティクスの取り組みをさらに推し進めるための分野に目を向ける可能性があり、一方、Facebookは、数年前から取り組んでいるバーチャルリアリティ計画への応用に関心を示すだろうと彼は述べました。

Facebook、Apple、Amazonのような企業が関心を示すだけで、投資家は大きなイグジットを求めて、より多くのベンチャーキャピタルがこの分野に参入してくるでしょう。

今年に入ってから、この分野ではすでに大きな取引が行われています。1月には、Qualcommがカリフォルニア州サンタクララを拠点とするNuviaを14億ドルで買収しました。Appleの元従業員が設立したNuviaは、計算集約的なワークロード向けのプロセッサを開発しており、昨年9月に2億4,000万ドルのシリーズBを調達したばかりでした。

より多くのデータ、より重い計算ワークロード、さらにはパンデミックの発生など、テクノロジーが発達した世界にさらなる課題がもたらされる中、チップメーカーや設計者にとって、さらなる大規模なイグジットや大規模なラウンドが将来的に発生する可能性があります。

「新しい挑戦は機会を表している」とHsu氏は言いました。「ボトルネックがあるところには必ず、必要性と可能性があり、投資によって半導体の領域を開放することができるのです。」

注目すべき資金調達ラウンド

昨年、米国の半導体業界で行われた大規模なベンチャー資金調達には、以下のようなものがあります。

・カリフォルニア州パロアルトを拠点とするSambaNova Systemsは、4月に50億ドル以上の評価額で6億7,600万ドルのシリーズDを発表しました。同社はハードウェアおよび統合システムを開発しています。

・カリフォルニア州マウンテンビューを拠点とするGroqは、4月に3億ドルのラウンドを調達しました。同社はAIチップを設計しています。

・カリフォルニア州サンタクララを拠点とするNuviaは、昨年9月に2億4,000万ドルのシリーズBを調達しました。同社は、計算集約型のワークロード用のプロセッサを開発しています。1月、同社はQualcommに14億ドルで買収されました。

・テキサス州オースティンを拠点とするAmbiq Microは、昨年10月に1億2,700万ドル以上を確保しました。この半導体製造会社は、ワイヤレスエレクトロニクス向けのミックスドシグナルソリューションを開発しています。

・カリフォルニア州サンノゼを拠点とするCredoSemiconductorは、昨年6月に1億ドルのシリーズDを調達しました。同社は、データセンターおよび5Gワイヤレス市場向けの半導体ソリューションを設計しています。

・カリフォルニア州パサデナを拠点とする RockleyPhotonics は、1月に6,500万ドルを確保しました。同社は、フォトニクスチップとカスタム統合パッケージ製品を製造しています。

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