ニュース&コラム | 2021-06-03

農業者が環境に配慮しながら利益を得るためのテクノロジーとは

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Guest Author May 4, 2021
By Julia Reichelstein

2020年は 「Year of Net Zero」として語り継がれるでしょう。2050年までに排出量を正味ゼロにするという企業の取り組みは倍増し、温室効果ガスを最も多く排出する企業、すなわちフードシステムに注目が集まっています。

農業は、世界の総排出量の約18%を占める大きな汚染源であると同時に、気候変動によって大きな打撃を受けている基幹産業であり、さらには気候変動対策に貢献できる産業としても注目されています。

大手食品会社が初めて農家に「グリーンプレミアム」という報酬を出し始めたことで、農家にとって大きな変化が起きています。2020年、Cargill、Anheuser-Busch、General Mills、Walmartなどの企業が、より環境に優しい方法を採用する農家に報酬を支払い始めました。Anheuser-Buschは、2020年に260万ブッシェルの「持続可能な方法で栽培された」米を購入することを約束し、最大で27%のプレミアムをつけました。

Cargillは、1,000万エーカーの土地を再生可能な農法に移行し、農家にグリーンシフトの費用を支払い、無料のトレーニングを提供すると発表しました。この動きは、一石二鳥です。食品会社は、自社のサプライチェーンの排出量を削減すると同時に、差別化された持続可能な食材を最終顧客に提供することができます。もちろん、プレミアムを付けます。

農家も注目しています。2010年以降、農家は常に土地の管理者であると同時に、ここ数十年の間、食料の実質価格の低下、労働力の価格が40%上昇、農業資材の価格が15%上昇など、継続的な圧迫に直面してきました。これらの要因により、環境に配慮した製品や方法に切り替えるためのコストやリスクを負担するための農家のマージンの柔軟性はほとんどありませんでした。しかし、食品会社がプレミアムや前払いのリスクキャピタルを提供するようになったことで、農家は計算方法を変え始めています。

今後の課題は、どのような技術があれば、農家が環境に配慮したプレミアムを利益につなげることができるのか、ということです。

空(と畑)の新しい目

農家の方々は、長年にわたり、衛星、地上センサー、ドローン、高度な画像処理、AIなどの情報源からのデータを活用して、十分な情報に基づいて農作業に関する意思決定を行ってきました。最近では、画像処理やAIモデルの進歩によって、まったく新しいレベルの洞察が可能になっている。Arable、Aker、Taranisなどの企業は、高さ2インチの雑草や小さな害虫を特定できる、低コストで高解像度の洞察を提供しています。

新しいレベルの特異性は、農家は精密農業を実施することができます。つまり、早期に目標を定めて行動することで、化学合成物質の使用量を劇的に削減することができるのです。農家は、飛行機で畑全体に農薬を散布するのではなく、精密な洞察により、害虫が検出された畑の特定の部分だけに農薬を散布することができます。これは農家の農薬コストを削減するだけでなく、より少ない化学合成物質の使用量で栽培された作物に対して食品会社が支払う「グリーンプレミアム」を実現する鍵となります。

ロボティクス:ループを閉じる高度なAI

農家の方々からは、分析だけでなく、生成された正確な洞察について「ループを閉じる」ことができるテクノロジー、つまり問題を特定するだけでなく、迅速かつ大規模に対処することができるテクノロジーを求めています。畑を切り開く新しいロボットは、AIを活用して泥だらけの畑を移動し、雑草や害虫、さらには熟した果実を識別して、目の前の作業をこなしていきます。

この分野の新しいスタートアップであるAigenは、2インチの小さな雑草をドローンからの電気ショックでザクザクと刈り取ります。Abundant RoboticsとHarvest Crooは、ナビゲーション、熟した果物の識別、そして何よりも熟した作物を傷つけずに収穫する方法を習得しました。農家が人件費や投入コストの高騰に直面する中、ロボットは農家が精密農業を有益に実施するための鍵となるでしょう。

より環境に配慮したインプットとマイクロ環境

グリーンプレミアムを実現するためには、土壌の下で何が行われているかが重要になってきています。イノベーションは、より少ない合成化学物質とより少ない温室効果ガスの排出量で作られた、より環境に優しい肥料、農薬、殺菌剤を生み出しています。Anuviaのような企業は、廃棄物を活用して、より多くの炭素と栄養分を土壌に供給する環境に優しい肥料添加剤を開発しました。

最近では、炭素除去ソリューションに注目が集まっています。これらの新しいバイオテクノロジーは、再生可能な農業の実践とともに、大気中の炭素を除去し、土壌中に隔離することがわかっています。その割合や持続性はさまざまですが、あるバイオテクノロジー製品では、使用した土壌に2〜4倍の炭素を蓄えることができると推定されています。このイノベーションは地球に優しいだけでなく、農家にとっても画期的な新しい収入源となります。このような農法やバイオテクノロジー製品を採用した農家は、自主的な炭素市場を通じて、吸収した炭素量に応じた報酬を得られるようになってきています。しかし、これらの市場はまだ始まったばかりです。Locus Agricultureは、農家に報酬を支払った最初の企業であり、農家には1エーカーあたり30〜45ドルの追加報酬が支払われたといいます。Biden政権が提案している「カーボン ソイル バンク」は、土壌に蓄積された炭素量に応じて農家に直接支払いを行うもので、規制面での追い風となって導入を加速する可能性があります。

私たちは今、ヒートアップしています

農家がより環境に配慮した農法に移行することを支援する機運が高まっています。消費者や規制当局からの圧力を受けて、大手食品会社は需要側であるWTP(Willingness to Pay)を高める必要に迫られています。また、供給側では技術革新によって導入コストが削減されています。しかし、この移行はまだ始まったばかりです

食品会社は、農家が経済的なインセンティブを頼りに慣行を変えられるように、グリーンプレミアムをパイロットからスケールアップして拡大していく必要があります。また、実現可能なテクノロジーは、まだコストカーブを下げる必要があります。しかし、より多くのネットゼロの誓約が増えれば、農家が環境に配慮した農業に切り替えることができるようになるというプレッシャーと機会が増えるでしょう。

Julia Reichelstein氏は、サンフランシスコに拠点を置くベンチャーキャピタル、Piva Capitalの投資家で、画期的なテクノロジーと革新的なビジネスモデルで世界最大の課題を解決する先見の明のある起業家に投資しています。

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